Qué es una API, para qué sirve y cuáles son sus variantes

Por: Roxana Tanita Miguel

api

El término API hace referencia a las interfaces para la programación de aplicaciones que enlazan las funciones de un software. En esta nota vamos a repasar los beneficios del sistema y sus usos. Además, te compartimos algunos ejemplos para comprender su relevancia.

La definición: ¿qué es una API?

Para iniciar este camino de exploración te vamos a explicar qué son las siglas “API”: hacen referencia a “interfaces de programación de aplicaciones”.

Ahora bien, si ahondamos un poco más en el concepto, podemos decir que:

una API es un conjunto de protocolos y definiciones que se emplean en programación para crear e integrar el software de las aplicaciones.

En función a su carácter de intermediario, las API se comparan con los contratos o documentos que establecen acuerdos entre las partes involucradas. En este caso, cuando por un lado se envía una solicitud remota con una determinada estructura, esta disposición determinará las respuestas del software de la otra parte.


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Otra explicación al respecto afirma que la API es la interfaz que propicia el intercambio de información entre dos partes independientes de un software. En tal sentido, podemos comparar al sistema con un puente o un nexo.

Una definición extra antes de continuar hacia los beneficios de esta tecnología: las API se presentan como un medio simplificado para vincular la infraestructura de una empresa con apps en la nube, y también son útiles para compartir datos con clientes y usuarios externos.

En tal sentido, se trata de una tecnología fundamental para dinamizar y mejorar el trato con socios propiciando, además, nuevos e innovadores desarrollos con el uso de los datos.

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El origen de las API

Su empleo nos remonta incluso antes de la aparición de las computadoras personales, cuando las API se usaban como una biblioteca de los sistemas operativos primigenios.

En aquel entonces, plena década del 60, operaban en forma local aunque, en ocasiones, transmitían información entre los sistemas.

Con el paso de los años, la esencia de la metodología se mantuvo aunque con evidentes evoluciones y aperturas, que vamos a repasar a continuación.

Ventajas de las API

Los principales beneficios que ofrecen las API son:

  • Simplifican el trabajo de los desarrolladores para integrar elementos de las aplicaciones nuevas en arquitecturas ya existentes.
  • Reducen (e incluso eliminan) el trabajo repetitivo, ya que permite a los developers usar funciones ya existentes y no tener que crear herramientas desde cero.
  • En ese orden, favorecen la colaboración entre los equipos comerciales y los departamentos tecnológicos.
  • Las API simplifican las tareas de diseño, gestión y uso de aplicaciones.
  • Propician la comunicación entre productos y servicios.
  • Hacen que sea más sencillo el desarrollo de aplicaciones, consiguiendo, de este modo, un apreciable ahorro de tiempo y dinero.
  • Abren camino a la innovación, un aspecto 100% deseable al momento de diseñar y/o gestionar herramientas y productos. Por eso, son esenciales para que una empresa siga siendo competitiva.
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¿Cuál es la función de una API?

Una API conecta diferentes partes de un software para garantizar el correcto destino de la información.

En tal sentido, es un intermediario virtual: envía información de una interfaz a otra.

Las conexiones son canales para las comunicaciones internas y, además, se presentan como un camino para que herramientas externas también accedan a esa información.

¿Cuáles son las variantes de las API?

Las API se dividen en dos categorías:

  • API privadas: son aquellas a las que solamente acceden los desarrolladores e integrantes de una organización, grupo o empresa. Esta variante usualmente se emplea para la mejora y dinamización de la colaboración.
  • API abiertas o públicas: son aquellas que ofrecen a developers externos un acceso sencillo a la información, para integrar entre herramientas.

API: algunos ejemplos

Una de las API más famosas es la de Google Maps, el servicio de mapas de la compañía estadounidense.

También encontramos este sistema en servicios como Spotify, y en plataformas como la base de datos de la NASA que recopila imágenes y datos de uso público.

Asimismo, las API se emplean para:

  • crear chatbots que operan en servicios de mensajería;
  • permitir que los sitios web compartan información;
  • automatizar los flujos de trabajo;
  • integrar contenido de YouTube en una página web, entre otras opciones.

También brindan ventajas en áreas de investigación. Por ejemplo, propician la colaboración y acceso a datos por parte de investigadores quienes, sin las API, deberían avanzar en forma aislada y demorarían mucho más en compartir sus hallazgos.

Para cerrar este apartado, pensamos cómo gracias a una API un negocio puede permitir que sus empleados conozcan rápidamente el stock de productos que disponen sus proveedores.

Diseñar desde cero una herramienta con esa función implicaría mucho tiempo y dinero; pero gracias a la API esos procedimientos se simplifican.

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Los estándares REST y SOAP

No existe un estándar universal para las API, aunque algunos se destacan. Los protocolos más conocidos en el área son REST y SOAP. Se trata de prácticas que determinan las formas de comunicación y acceso.

  • SOAP: siglas en inglés de “Protocolo Simple de Acceso a Objetos”. Tuvo su pico de popularidad entre los developers, aunque muchos han migrado a REST. Sin embargo, este estándar aún se emplea en muchas empresas de tecnología.
  • REST: siglas en inglés de “Transferencia de Estado Representacional”. Es más nuevo que SOAP y ahora más utilizado, ya que admite mayor cantidad de formato de datos. Por otra parte, resulta más ventajoso debido a su dinamismo: acorta tiempos de carga y consigue un mejor rendimiento.

Conclusión

Tal como vimos a lo largo de este repaso, las API se presentan como un puente que unifica las diferentes partes de un software.

Invisible para los usuarios, es fundamental en el trabajo de los desarrolladores, siendo esenciales para conseguir variables deseables como el ahorro de tiempo y dinero, la interoperabilidad y la colaboración en los equipos de trabajo.

Por lo demás, la filosofía de las API permite ajustarse a los cambios que se viven en el mundo de los negocios y a estar en línea con la innovación.

 

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